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To enter Cuba, tour operators navigate a minefield of rules

To enter Cuba, tour operators navigate a minefield of rulesPosted on: July 26, 2011By Gay Nagle Myers

Think of Cuba today as a theater in which the curtain is about to go up on the first act of a performance that created quite a buzz in rehearsals a decade ago.

Abercrombie & Kent announced new Cuba programs last week, followed a day later by a similar announcement from the Globus Family of Brands.Insight Cuba was first out of the gate in June, and according to director Tom Popper, it didn't take long to fill its inaugural trip, which departs Miami on Aug. 11.

There are other companies already in the mix as well, and more announcements from mainstream operators are expected soon.

Fueling all these product announcements is a policy change issued by the Obama administration in January, which allows U.S. citizens to to Cuba to meet with local Cubans in the "people-to-people" category of educational and cultural travel.

The administration expanded the definition of group travel to Cuba beyond strictly religious, educational, humanitarian and cultural travel to include U.S. travelers who want to meet and share experiences with local Cubans in all walks of life.

The people-to-people programs were popular during the final years of the Clinton administration, but they were discontinued in 2004 by George W. Bush.

Obama reversed Bush's decision this year, serving to heighten interest in travel to Cuba by all sorts of groups and triggering numerous applications for people-to-people travel licenses from the U.S. government.

But while a lot of companies are clearly eager to jump into the fray, the process of developing a Cuba product requires patience and a deep understanding of how to navigate the legal minefield of federal regulations to obtain a license.

The Treasury Department's Office of Foreign Assets Control is charged with overseeing, implementing, licensing and regulating all categories of travel to Cuba by U.S. citizens.

Travelers, too, are bound by strict rules and regulations. They still must travel in escorted groups on trips led by authorized, U.S. government-licensed organizations.

Tour operators like Insight Cuba, A&K and Globus have partnered with or are associated with nonprofit organizations, some of which already held a license to offer other categories of travel to Cuba, such as educational, religious or cultural tours.

Tour operators cannot obtain such a license themselves, under the current OFAC regulations.

Once companies or organizations have obtained a license to operate people-to-people programs, they must turn to travel service providers to handle the travel arrangements for participants in their programs, including booking accommodations, air, tours and activities in Cuba.

The TSPs — and there are a lot of them — are licensed and appointed by OFAC to uphold the regulations of the Treasury Department. TSPs facilitate travel, collect money and provide services for those individuals or groups who themselves are licensed to go to Cuba.

Many of the TSPs are located in South Florida, and the bulk of their business involves handling air travel bookings for Cuban-Americans traveling to Cuba on a general license to visit relatives, a change that Obama announced in 2009.

In other words, any travel to Cuba must involve two layers of government-certified entities: a licensed tour operator or nonprofit travel organization and a licensed TSP.

The official list of TSPs appears as a link on the Treasury Department's website, at

For example, Globus and its partner — the Center for Caribbean Religion & Culture, which holds the license for the Globus programs to Cuba — are working with Miami-based Cuba Travel Services, an authorized TSP, to facilitate all the travel arrangements for the Globus programs.

Globus will launch its series of escorted products in January, starting with a series of religious travel programs. It plans to expand later into the people-to-people category of cultural exchange travel.

Departure dates for the religious trips will be announced on Aug. 10, at which time the program will also begin taking reservations. Program details and pricing will be posted on the Globus website on that date, said Mike Shields, managing director for groups and emerging markets.

"There will be series of departures from January through May 2012, which will resume again in September through the end of the year," Shields said.

The Globus product

Globus' first itinerary will be "A Spiritual, Historical and Cultural Journey," an eight-day Havana-only escorted package.

Scott Nisbet, CEO for the Globus family of brands, described the program as a "once-in-a-lifetime experience for Globus travelers."

"This itinerary presents an interesting, insightful opportunity to connect with a fascinating country we know very little about," he said. "We are thrilled to be among an elite group of tour companies selected to travelers on this spiritual journey to a bygone era."

The itinerary will incorporate a number of religious sites and religious-themed activities in Havana as well as offer participants a walking tour of Old Havana, a tour of the Colon Cemetery, a visit to the Museum of the Revolution and a ride in a 1950s car.

The trip is priced from $2,889 per person, land only, and includes accommodations at the Cohiba in Havana, all meals, air-conditioned motorcoach transport and the services of an in-country host/guide.

Roundtrip charter air from Miami to Havana is extra. Air as well as all other travel arrangements will be handled by Cuba Travel Services, an OFAC-licensed TSP.

The A&K product

A&K has operated in Cuba for five years out of its U.K. headquarters, offering custom and group tours for travelers from countries other than the U.S. It will launch its Cuba program for American travelers this fall out of its U.S. office.

Its series of Cuba programs for U.S. travelers, is made possible by a partnership with the California-based Foundation for Caribbean Studies, a nonprofit organization licensed by OFAC. The product will consist of escorted motorcoach programs led by local in-country host/guides.

The 11-day inaugural trip departs Sept. 30, followed by departures Oct. 14 and 17; Nov. 23; and Dec. 12 and 22.

Departures in 2012 "could at least double this year's number, based on early forecasts," said Scott Wiseman, A&K's president in the U.S. "We've built upon our experience in Cuba to ensure our guests will discover Cuba at its most intimate, authentic and in complete comfort.

"Each tour is limited to 24 participants and includes contact with Cuban people in all walks of life, from artists and architects to musicians and farms."

Tour participants fly into Cienfuegos, near Trinidad on Cuba's south coast, spend three nights at the Gran Hotel Trinidad and explore the area before moving on to the Hotel Nacional in Havana for seven nights.

The tours are priced from $4,325 per person, including accommodations, meals, air-conditioned motorcoach transport and an expedited visa process upon arrival.

Itineraries include visits to Havana, the colonial town of Trinidad, the cultural city of Matanzas, the Cuban countryside, historical sites, sugar mills, a cigar factory and a rum plantation as well as special sites open only to A&K participants.

Among the special sites is a private visit to Room 511 in the Hotel Ambos Mundos, Ernest Hemingway's hideout in Havana, and a tour of Finca Vigie, the writer's seaside home. Richard Harris, senior vice president of operations, said that because the tour is offered before the home opens to general visitors each day, "it is more personalized and intimate and less congested."

The tour price does not include a $449 charter flight from Miami, a $200 fee to the Foundation for Caribbean Studies nor $55 in visa costs.CubaTobacThe Insight Cuba product

Insight Cuba, a division of Cross-Cultural Solutions, a nonprofit organization specializing in people-to-people cultural exchanges around the world, legally carried 2,500 U.S. citizens to Cuba in the second half of 2003 alone, according to director Tom Popper.

When Insight received its license in late June from OFAC, "we were excited to be able to relaunch the people-to-people programs once again," Popper said.

The firm is offering six distinct products, with more than 130 departures through September 2012. Its inaugural tour, on Aug. 11, is already sold out.

"Bookings are going swimmingly," Popper said. "We have more than 200 bookings scattered throughout our other departures, and the numbers grow every day."

Popper ramped up his staff of travel specialists to handle the additional volume after the Cuba programs were launched. Today, he said, "We're handling between 500 and 700 emails and phone inquiries a week."

Each of Insight's programs will be limited to 16 participants.

Prices range from $1,695 for the three-night Weekend in Havana tour to $3,339 for the seven-night Cuban Music & Art Experience tour.

Prices cover all meals, double-occupancy accommodations, motorcoach transport, domestic flights within Cuba if required, entry fees, guide services and travel insurance. Most programs run seven nights.

Air is not included in the package price. Insight Cuba works with Marazul Charters, a TSP licensed for Cuba travel since 1977.,-tour-operators-navigate-a-minefield-of-rules/?a=tours

Iberostar refuerza su presencia en Cuba con dos nuevos hoteles

refuerza su presencia en Cuba con dos nuevos hoteles04/07/2011 – 15:27- Noticias EUROPAPRESS

Iberostar ha incorporado dos nuevos hoteles en Cuba, con un establecimiento en La Habana y otro en Cayo Ensenachos, con lo que amplía su oferta en el país a ocho hoteles apostando tanto por el urbano como por el de 'sol y ', anunció este lunes la hotelera.

El Iberostar Parque Central está situado en La Habana, frente al frente al histórico Parque Central y a tan solo unos metros del monumental Capitolio.

El , que tiene 365 habitaciones, 27 suites, 34 junior suites y una presidencial, dos piscinas situadas en el último piso, gimnasio, sala de masaje y dos lobby bar. Además, dispone de 10 salones para reuniones y dos restaurantes.

Por su parte, el Iberostar Ensenachos, ubicado en la costa norte de Cuba y a cinco minutos del de Cayo Las Brujas, dispone de 506 habitaciones divididas en tres zonas para familias, adultos con spa y Villas de alto confort, que cuentan con jacuzzi y exclusivo para los clientes alojados en esa zona.

La oferta se completa con centro de spa y wellness, tres salas de conferencias, dos restaurantes snacks y tres a la carta: asiático, pescados y mariscos e italiano. Para los más pequeños, diversión sin límites gracias al miniclub, un parque acuático y a un amplio programa de entretenimiento.–iberostar-refuerza-presencia-cuba.html

La Habana intimida a diplomáticos extranjeros

Publicado el sábado, 12.18.10La Habana intimida a diplomáticos extranjerosPor JUAN O. TAMAYO

El gobierno cubano hace esfuerzos grandes y efectivos para "embaucar e intimidar'' a funcionarios extranjeros visitantes para que se mantengan callados sobre los , según un cable diplomático estadounidense desde La Habana.

El despacho hecho público por WikiLeaks agrupó jocosamente a los visitantes y sus países en categorías de acuerdo con su nivel de consentimiento, de "Mejores amigos por siempre'' a "Vallanse al C…"

Otros cables publicados el viernes por el diario español El País informaron que las autoridades españolas identificaron a un importante exiliado cubano en Madrid como un agente de La Habana, y que 25 compañías españolas que hacen negocios con Cuba estaban bajo el escrutinio de EEUU debido a la ley Helms-Burton.

El cable del 2009 de la misión diplomática de EEUU en La Habana informó de los diferentes enfoques hacia los derechos humanos de recientes visitantes extranjeros y sus embajadas en La Habana.

El gobierno cubano gasta "considerables recursos para embaucar e intimidar a muchas misiones y sus visitantes para que mantengan su silencio. Para la mayor parte, las recompensas por el consentimiento … son risibles: cenas y reuniones llenas de pompa y, para los más maleables, una foto con uno de los hermanos Castro'', destaca el cable.

"Se puede ganar poco con un enfoque de 'amigos a toda costa'', agregó el despacho.

Entre los "Mejores Amigos Por Siempre'' de Cuba están todos los países latinoamericanos y africanos, Rusia y , muchas naciones europeas y Australia, de acuerdo con el cable.

Un diplomático brasileño en La Habana "resumió de la mejor forma este estilo: 'No presentamos el tema [de los derechos humanos] en público ni en privado'', informó el cable. La misión diplomática de la Unión Europea en La Habana "está bien situada en el campo de los 'Mejores Amigos por Siempre' ''.

Dos altos funcionarios de Australia y Suiza que acababan de visitar a Cuba "no sólo no se reunieron con los cubanos no gubernamentales, sino que ni siquiera se molestaron por hacer un llamado público para más libertades'', de acuerdo con el cable.

Un segundo grupo de países no hace comentarios públicos sobre los derechos humanos de la isla, pero dice que los hace en reuniones privadas con los funcionarios cubanos.

Peter Kent, ministro canadiense de Estado para Asuntos Americanos, no hizo comentarios públicos durante una visita, pero dijo haberle preguntado al ministro cubano de Relaciones Exteriores, Bruno Rodríguez, durante una reunión privada sobre el rechazo de La Habana a una visita de un relator de derechos humanos de la ONU.

"Los cubanos cambiaron el tema. '¿Cuántas visitas de relatores ha tenido Canadá?', afirmó que replicó Rodríguez. Kent salió de la ciudad diciendo poco'', destacó el despacho.

Un tercer grupo asumió lo que el cable calificó como el "enfoque estamos en desacuerdo respetuoso'', al criticar los abusos cubanos en público y en privado, pero en lenguaje diplomático.

Karel de Gucht, un belga que es el comisionado de la Unión Europea para Comercio, declaró durante su visita que los derechos humanos son "universales'' y urgió a Cuba a "crear las condiciones correctas'' para permitir esos derechos.

Entre los países de "Vallanse al C…" cuyos diplomáticos se reúnen con grupos de la sociedad civil a pesar de las objeciones de Cuba, el cable mencionó a , la República Checa, el Reino Unido y Polonia.

El despacho destacó que en noviembre, el embajador de la Orden de Malta, un grupo de la Iglesia católica que tiene estatus diplomático en Cuba, "asumió el enfoque … a nuevas alturas''.

"Cuando el gobierno cubano ''le dijo que sólo podía traer al embajador de Bélgica [firmemente en el campo de los 'Amigos por Siempre] pero no al … [principal diplomático de ] a un evento humanitario que se organizaba en un de leprosos, canceló el evento y dejó la ciudad'', agregó el cable.

Un cable por separado escrito en el 2007 por la embajada estadounidense en Madrid reportó que el Ministerio de Exteriores, la policía y funcionarios de seguridad de España habían "identificado'' a un activista cubano acticastrista en Madrid como un agente del gobierno en La Habana, según El País.

El País identificó al hombre como Rigoberto Carceller, hasta hace poco jefe de Cuba Democracia Ya!, una organización que aglutina a varios grupos de exiliados cubanos, pero no habia publicado el cable en la al cierre de El Nuevo Herald.

Carceller, citado por el periódico, dijo que él estaba "sorprendido'' y agregó: "Muchas personas me han acusado de todo debido a que no pueden ponerme en un molde … y me acusan porque no me he inclinado ante las potencias extranjeras, entre ellas Estados Unidos''.

Se ha reportado que Carceller, de 47 años, pasó tiempo en las cárceles cubanas por sus actividades como . Abandonó la isla en 1993 y fundó Cuba Democracia Ya! en 1998. En el 2004, respaldó una decisión del gobierno socialista de España de buscar relaciones más estrechas con La Habana.

El cable que mencionó a Carceller fue una revisión de los muchos grupos contrarios a Castro en España creados por los 80,000 cubanos que se estima viven en ese país.

Fuentes de la embajada reclamaron que los agentes cubanos también penetraron Encuentro de la Cultura Cubana, una revista y sitio de internet que publicaba críticas meditadas al sistema cubano, según el cable.

Otros 10 cables enviados por la embajada en Madrid muestran que Washington supervisaba de cerca a 25 compañías que hacían negocios con Cuba debido a la ley Helms-Burton, que puede sancionar a los extranjeros que usan bienes confiscados a los ciudadanos estadounidenses por la revolución de Castro.

Los cables mostraron que la administración del George W. Bush consideró sanciones contra algunas de las firmas después que el socialista José Luis Rodríguez Zapatero fue elegido presidente de gobierno en el 2004 y lanzó un esfuerzo para mejorar las relaciones con La Habana. La administración estadounidense decidió eventualmente no actuar.

El gobierno estadounidense ''tiene poco que ganar y mucho que perder'' al imponer sanciones a las firmas españolas, lo que enojaría al gobierno español, gran parte de Europa e incluso a los oponentes políticos de Zapatero, afirmó un cable.

Entre las firmas supervisadas estaban las cadenas hoteleras Sol Meliá, NH, Occidental Iberostar y Barceló, así como la aerolínea Iberia, Aguas de Barcelona, Altadis, Freixenet, Repsol, Inversiones Ibersuizas, Grupo Piñero y Grupo Riu.

EE UU tiene fichadas a 25 empresas españolas por invertir en Cuba

"FiltracionesWikileaks: tiene fichadas a 25 empresas españolas por invertir en CubaDDCMadrid 18-12-2010 – 12:19 am.

La Embajada de en Madrid remite periódicamente al Departamento de Estado informes sobre las inversiones de las empresas españolas en Cuba, informa el diario español El País.

En su lista negra de empresas que serían susceptibles de ser sancionadas figuran firmas turísticas como Sol Meliá, , Barceló, Riu o NH Hoteles, pero también compañías de otros sectores como Aguas de Barcelona, Altadis, Freixenet, Repsol o Iberia hasta un total de 25 compañías.

Estados Unidos ha evitado por ahora imponer sanciones, aunque llegó a planteárselo tras la vuelta de los socialistas al Gobierno y el cambio de la política española hacia la Isla. Solo la pertenencia de España a la evitó que prosperase la idea de tomar represalias.

Los diplomáticos estadounidenses han vigilado con mucha atención la política española hacia La Habana desde que llegó al Gobierno. Los papeles de la Embajada se deshacen en elogios con el Gobierno de Aznar que, con su línea dura de "crítica estridente", "hizo mucho para impulsar la democracia, los y las libertades fundamentales en Cuba", según la versión estadounidense.

Llegado Zapatero al poder, la Embajada se planteó en julio de 2004 si era conveniente mantener la moratoria a la imposición de sanciones a las empresas españolas con inversiones en la Isla. En esa fecha, la idea era que aunque Zapatero no sería en sus planteamientos tan cercano a EE UU como Aznar, no había hecho aún nada para suavizar la línea dura.

El análisis de la Embajada concluía que imponer sanciones daría al Gobierno de España la excusa para la normalización del diálogo con La Habana. Además, España alegaría que con ello se rompía el acuerdo entre la UE y EE UU para dejar en suspenso las sanciones.

"El Gobierno de EE UU tiene poco que ganar y mucho que perder en sus objetivos de política exterior no renovando la moratoria", concluía la comunicación del embajador George L. Argyros al Departamento de Estado.

Pronto, sin , los tímidos gestos de apertura al diálogo con La Habana del Gobierno español hicieron a EE UU replantearse esa política. En un despacho fechado el 1 de diciembre de 2004, EE UU volvía a plantearse la posibilidad de establecer sanciones ante ese giro. "En materia de derechos humanos, el Gobierno ha roto con el énfasis de la Administración de Aznar en apoyar a los activistas democráticos para buscar en su lugar un mayor diálogo con el régimen de Castro".

A continuación, sin embargo, la Embajada dudaba de la eficacia de imponer sanciones. "Pese a nuestro disgusto sobre la dirección de la política española con Cuba, debemos analizar si nos interesa ahondar nuestras diferencias con la UE autorizando sanciones contra entidades españolas", decía el cable. "Incluso los países que se han resistido a los esfuerzos españoles por debilitar las posiciones de la UE sobre Cuba podrían sentirse obligados a apoyar a un socio de la UE ante las acciones legales de EE UU" contra empresas españolas.

No obstante, ese despacho, a diferencia del anterior, incluía ya información sobre qué empresas españolas tienen inversiones en Cuba, con la localización de sus inversiones y, en unos pocos casos, una cuantificación de las mismas.

Las empresas identificadas por EE UU en esa comunicación como susceptibles de potenciales sanciones eran las siguientes: Sol Meliá, Inversiones Ibersuizas, Occidental Hoteles, Grupo Piñero, Iberostar, Barceló, NH Hoteles, Grupo Riu, Hotetur, Aguas de Barcelona, Altadis, Freixenet, Repsol e Iberia. No obstante, la Embajada se justificaba por la parquedad de sus datos diciendo que las compañías procuraban ser opacas en relación con Cuba ante la amenaza de sanciones.

Esa misma información se incluye en las comunicaciones del año 2005, con algunos añadidos sobre la evolución de las relaciones España-Cuba y con una consideración de política interna: aunque el Partido Popular (PP, derecha) está en desacuerdo con la política de Zapatero hacia la Isla, rechazaría que las compañías españolas recibiesen sanciones.

En 2006, el Consejo de Seguridad Nacional pidió a la Embajada en Madrid que ampliase la información sobre las relaciones económicas entre España y Cuba. En las respuestas, junto a las compañías antes citadas se menciona la presencia pasada de Iberdrola, Banesto y BBVA en Cuba.

El informe del año 2007 explicaba las dificultades que para inversores estadounidenses habían supuesto las inversiones en empresas españolas presentes en Cuba. Así, por ejemplo, Pullmantur trasladó su base en el Caribe de Cuba a República Dominicana tras ser adquirida por la estadounidense Royal Caribbean. La agencia de viajes digital eDreams dejó de ofrecer Cuba como destino tras ser adquirida por TA Associates, de Boston. En cambio, agencias de viajes de Orizonia han seguido ofreciendo Cuba como destino, pese a que la compañía pasó a estar controlada por la estadounidense Carlyle.

En paralelo, la Comisión del Mercado de Valores de EE UU (la SEC) remitió a Repsol una carta inquisitorial pidiendo explicaciones sobre sus operaciones tanto en Cuba como en Irán en la que pedía toda clase de datos así como una valoración del "potencial impacto de las actividades sobre la reputación de la compañía y el valor de sus acciones".

Con respecto a Cuba, Repsol contestó que tenía desde 2000 un acuerdo con la petrolera estatal para buscar petróleo en siete bloques de sus aguas territoriales, sin haber logrado resultados. Los activos en la Isla son mínimos y los pagos al Estado cubano, en concepto de impuestos, casi testimoniales.

La petrolera, eso sí, logró ingresos de 18 millones de dólares (cerca de 14 millones de euros) al ceder participaciones en sus derechos de exploración a otras dos compañías.

En el informe sobre inversiones españolas en Cuba de 2008, aparecen citadas nuevas compañías, aunque ya en forma de listado y sin especificar el grado de presencia. Junto a las anteriores, también se menciona a Marsans, Iberostar, Globalia, Endesa, Iberdrola, Peñasanta, y a las entidades financieras BBVA, Banco Sabadell, CAM, Caja Madrid (de las que se precisa que solo tienen pequeñas oficinas de representación para finanzas comerciales).

En 2009 fue la Administración Obama la que dio pasos para retirar restricciones a envío de remesas y viajes de familiares a Cuba y la comunicación de la Embajada refleja la felicitación del Gobierno español por esos pasos. Los telegramas de los últimos años no reabren el debate sobre imposición de sanciones a las empresas españolas, pero la Embajada sigue vigilante.

En el último despacho sobre inversiones españolas en Cuba, por ejemplo, se hace eco del interés manifestado por Telefónica por entrar en la Isla.

El gobierno se lanza a buscar turistas en los antiguos países aliados

El gobierno se lanza a buscar turistas en los antiguos países aliadosSábado 26 de Junio de 2010 13:32 DDC

El Ministerio de desplegará por ciudades de Europa del Este la denominada "Caravana Auténtica Cuba", que tiene como objetivos "promover los atractivos" de la Isla y atraer a nuevos visitantes de antiguos países aliados, informó la emisora oficial Radio Rebelde.

Las ciudades de Varsovia, Cracovia, Praga, Bratislava y Budapest recibirán la Caravana del 28 de junio al 2 de julio. Se realizarán presentaciones y talleres de trabajo, con opciones de gastronomía y música cubanas.

Además del Ministerio de Turismo, participan en los actos promocionales los grupos hoteleros Gran Caribe, Sol Meliá e , y la agencia de viajes Cubatur.

La "Caravana Auténtica Cuba" ya se ha desplazado por España, Italia y varios países latinoamericanos.

Turismo en Trinidad

en TrinidadAleaga Pesant

LA HABANA, Cuba, noviembre ( – Obviando los problemas de la carretera Cienfuegos-Trinidad, donde a veces se detiene la marcha por los huecos en la vía, la vista es apacible. Por un lado las lomas de Guamuhaya, y por el otro el Caribe azul. El idílico paisaje cambia de vez en cuando por la presencia de algún bohío y por los carteles con consignas incomprensibles para los no iniciados, por ejemplo: "Hay que virarse para la tierra".

La campiña acompaña al viajante. Muestra gradualmente y desde la distancia la villa de Trinidad, una de las primeras fundadas por el Adelantado Diego Velázquez en 1514. En las cercanías se aprecian mejor las torres como minaretes tropicales y las iglesias que la distinguen.

El primer impacto a la entrada del pueblo es la avalancha de personas que se acercan al auto de manera agresiva, proponiendo hospedaje o ( casero). Hay que detener la marcha, so pena de atropellar a alguien.

Aunque Trinidad, con 60 mil habitantes, es una de las pocas localidades en la isla que vive literalmente del turismo, está rodeada de cordones de pobreza por el norte y el suroeste. Los desniveles económicos se aprecian en los segmentos de población que alquilan sus casas a turistas nacionales y extranjeros, y los que no lo hacen. Por supuesto, la mayoría no puede hacerlo porque no tiene permiso exigido ni condiciones materiales para la empresa.

Aunque los turistas nacionales y extranjeros prefieran hospedarse en casas particulares (arquitectura singular, confort aceptable, trato afable y familiar, precios competitivos, alimentación a la carta), la política del Ministerio del Turismo es promover sus hoteles, y para eso construyó un buen número de habitaciones en la península de Ancón, 12 kilómetros al sur, como y el gran Trinidad, un discreto oasis de opulencia en ese escenario rural.

También llenó la ciudad de restaurantes, casi siempre vacíos debido al alto precio de los servicios. Una langosta Termidor cuesta 25 pesos convertibles en los restaurantes del gobierno, mientras en un paladar el mismo plato convoyado con potaje, , vianda, frutas, vegetales, café y un buen al final, no sobrepasa los 10 cuc. Esos restaurantes tienen su mayor clientela en los grupos dirigidos, que visitan la ciudad en un día.

En Trinidad se agradece la amabilidad de sus pobladores, herederos de una rica historia, marcada por el boom azucarero del siglo XVIII. El posterior desarrollo del ferrocarril perjudicó la villa, al quedar aislada del resto del país por el camino de hierro. El comercio posterior se realizó por mar, hasta la construcción de la carretera a Cienfuegos en la primera mitad del siglo pasado.

La misma historia detuvo la villa en seco. La UNESCO declaró a Trinidad Patrimonio de de la Humanidad. Visitarla es un recorrido por historia urbanística de Cuba, aunque algunos mercachifles folcloristas inunden sus noches con música para turistas extranjeros.

Cuba: Turismo en Trinidad (27 November 2009)

Iberostar Laguna Azul opens in Cuba

Laguna Azul opens in CubaPosted on: 15 Sep 2009 at 09:31 AM in

IBEROSTAR Hotels & Resorts has opened its latest property, the IBEROSTARLaguna Azul in Cuba's popular resort of Varadero. Officially opened onthe 14 September 2009, this brings the total number of properties thatIBEROSTAR operates in Cuba to six and is perfect timing as Britishtravellers start planning their winter sun holidays for 2009/'10.

The IBEROSTAR Laguna Azul is located on a beautiful stretch ofVaradero's beach. It is approximately 160 km from Havana city and 20minutes from downtown Varadero.

The 814 room hotel is divided into separate buildings with beautifullyspacious rooms and suites. There are 24 junior suites and eight of theseare specially equipped to cater for handicapped travellers. Each room iselegantly appointed with a balcony, satellite television, a fullystocked minibar and air conditioning.

There are many services on offer including currency exchange, medicalservices, 24 hour services, a photocopier, a bureau andthe option to rent a car, bicycle of motorbike. There are alsoconferencing facilities available for business travellers.

Meanwhile guests looking to unwind can sample any of the five outdoorswimming pools with sun loungers, parasols and towels – all of which arefree of charge. Those who fancy a little pampering during their stay canindulge in the spa, Jacuzzi and beauty salon. For additionalentertainment there is an ice-cream saloon and an animation theatre.

There are several bars and restaurants located in this all-inclusiveestablishment, including a lobby bar and a cigar bar and the hotelprides itself on offering a wide variety of cuisine which includesItalian, Japanese, International cuisine. There is also show cooking inthe main .

For those guests who have enjoyed sampling the at IBEROSTAR, thereare also plenty of opportunities to work off some pounds, with anamazing range of sports facilities and classes: From aerobics anddancing classes to billiards and table tennis, not to mention tenniscourts and beach volleyball. There are also a range of water sportsincluding windsurfing, catamaran, kayak, snorkeling and water polo.

This property caters for all of the family with a Miniclub for childrenbetween 4 – 12 years with a children's pool, games room, babysitter anda mini entertainment show. There is also a babysitting service at anextra charge.

Nearby to the hotel there is open sea diving, horse riding, bowling andan 18 hole golf course.

Tags: iberostar, laguna azul

Iberostar Laguna Azul opens in Cuba | News | Breaking News (15September 2009)

Iberostar aumenta su presencia en Cuba con la apertura de su sexto hotel

Economía/Empresas. aumenta su presencia en Cuba con la apertura de su sexto Hora: 14:31 Fuente : Europa PressMADRID, 8 (EUROPA PRESS)

La cadena hotelera Iberostar Hotels & Hotels anunció hoy la apertura de su sexto establecimiento en Cuba, un cinco estrellas situado en la de Varadero, informó la compañía en un comunicado.

El nuevo hotel, denominado Iberostar Laguna Azul, cuenta con 814 habitaciones, entre las que se incluyen 24 'suites', 82 pares comunicantes y ocho especialmente diseñadas para minusválidos.

Asimismo, el Laguna Azul de Cuba dispondrá de múltiples instalaciones deportivas para practicar desde tenis y tiro con arco hasta windsurf y waterpolo. El hotel está equipado con seis piscinas, dos de ellas para los niños.

La compañía mallorquina precisó que la oferta gastronómica del nuevo establecimiento "es muy variada", ya que en sus 'buffets' ofrece 'show cooking', y cuenta con cuatro restaurantes: japonés, criollo (cubano), gourmet e italiano.

Por último, el grupo recordó que Cuba "es un paraíso lleno de rincones encantados", como los cafetales en Pinar del Río, la ciudad vieja en La Habana, o los más de 4.000 cayos e islotes.

"Sus paradisíacas playas son, sin duda, su mayor reclamo turístico. Cuba es un destino cargado de historia y que, además, cuenta con paisajes de infinita belleza", señaló Iberostar en una nota. – Economía/Empresas.- Iberostar aumenta su presencia en Cuba con la apertura de su sexto hotel (8 September 2009)

Varadero llegará a 17 mil habitaciones con incorporación del complejo Playa Laguna

Cuba: Varadero llegará a 17 mil habitaciones con incorporación del complejo Lagunamartes, 04/08/2009

Cuba. El balneario turístico de Varadero ya casi alcanza las 17 mil habitaciones, ahora con la próxima puesta en explotación del Playa Laguna, de 814 cuartos, que se alza en el entorno de la Laguna Mangón, en el oriente de la península y será administrado por el grupo hotelero Gaviota.

La instalación, ejecutada a un costo de 78 millones de dólares por constructores cubanos de la Asociación Económica Arcos BB Internacional, ha sido testigo de la experimentación de transferencia de tecnologías internacionales de alto nivel, y de constructores, ingenieros y arquitectos de todo el país, fundamentalmente de las provincias orientales y centrales, entre ellos los llamados Maestros de la Construcción (movimiento nuevo en Cuba).

El Playa Laguna, que comercializará la hotelera española , forma parte de un complejo de tres establecimientos: Las Salinas, de 1.044 habitaciones, concluido durante el pasado año por el Grupo Empresarial de la Construcción (GEC) de Varadero, y el hotel Laguna de más de 1.100 habitaciones, actualmente en ejecución y edificado también por este grupo.

Cuando concluya este proyecto, al que solo le resta un hotel, el área de las salinas, en el balneario de Varadero, se alcanzará una capacidad de alojamiento muy próxima a las tres mil habitaciones, para convertirse en el mayor complejo hotelero cubano.

Cuba: Varadero llegará a 17 mil habitaciones con incorporación… – Caribbean News Digital (5 August 2009)

Iberostar abrirá en junio su sexto hotel en Cuba y el tercero en Varadero

Economía/Empresas abrirá en junio su sexto en Cuba y el tercero en Varadero

Hora: 10:48 Fuente : Europa Press

LA HABANA, 7 (De la enviada especial de EUROPA PRESS, Leyre Guijo)

La compañía hotelera Iberostar abrirá el mes que viene su sexto hotel en Cuba y el tercero con que cuenta en Varadero, todos ellos de gestión mixta con las autoridades cubanas, según explicó a Europa Press el director del hotel Iberostar Varadero, Rafael Carmona.

La apertura del nuevo hotel, Iberostar Laguna Azul, está prevista “a mediados o finales de junio”, explicó Carmona. El establecimiento contará con un total de 814 habitaciones, aunque inicialmente sólo se abrirán 490 y el resto se irá abriendo “paulatinamente”, explicó.

Según Carmona, los hoteles de Iberostar tienen “la mejor ocupación de toda Cuba” a lo que contribuye, según él, el hecho de que son de gestión mixta y con ello se pueden importar determinados productos para la atención del cliente que de otra manera no sería posible.

En su opinión, “Cuba es el país que tiene las mejores perspectivas de la región, más que República Dominicana o México” tanto por “sus aguas” como por las posibilidades de excursiones culturales que ofrece, cuestión esta que precisamente el Gobierno cubano quiere promocionar en esta edición de FITCuba. A esto se suma “un personal bastante preparado” por lo que, subrayó, “Iberostar tiene claro que quiere seguir creciendo en Cuba”.

Aunque se trate de una empresa española, paradójicamente sus clientes no son mayoritariamente españoles, explicó. Como ocurre a nivel general en la isla, sus principales clientes son canadienses y británicos, ya que, según él, “los españoles no parecen dispuestos a entender determinadas deficiencias” que hay en el sector turístico de la isla.

Por último, consideró que “a muy corto plazo se notará” la llegada de cubanoamericanos, después de que el estadounidense, Barack Obama, decidiera el mes pasado levantar la prohibición que limitaba los viajes que estos podían hacer a la isla a uno cada tres años. – Economía/Empresas.- Iberostar abrirá en junio su sexto hotel en Cuba y el tercero en Varadero (7 May 2009)

Cuando el socio es un dictador

Cuando el socio es un C. MUÑOZ

Apasione o no a todo el mundo, lo cierto es que las empresas españolas ocupan un lugar preponderante en Cuba y apuestan por el futuro del país. «Si están es porque les interesa, esto no es un sacerdocio, su beneficio es suficiente y juegan a tenerlo mayor en el futuro», asegura el presidente del Comité Bilateral Hispano-Cubano, Juan Arenas.Tras el colapso de la Unión Soviética en 1991, el régimen comunista de se vio obligado a abrir la isla a otros países en busca de comercio, capitales y tecnología. Descartado, como es obvio, Estados Unidos por el impuesto en 1962 por la Administración Kennedy, la mirada se dirige hacia Europa y, en concreto, a España por motivos históricos, culturales y familiares.Hoy nuestro país es el principal inversor en Cuba. Aunque en un principio la apuesta la realizaron compañías medianas y pequeñas, a finales de los 90 las grandes firmas comenzaron a tomar posiciones estratégicas a largo plazo. Primero llegaron los acuerdos hoteleros. «El Meliá Las Américas se convirtió en 1989 en la primera empresa mixta hispano-cubana, luego aterrizaron la tabacalera Altadis, Repsol para una exploración petrolera que aún perdura y otras empresas de calado», explican fuentes diplomáticas españolas.Las grandes inversiones se dirigen hacia el turismo, las finanzas, el , el y la energía. , Barceló, NH Hoteles, Riu Hoteles, Aguas de Barcelona, Iberdrola, Caja Madrid, BBVA, La Caixa o Banesto, son otros de los ejemplos más conocidos. Sin embargo, la mayoría de las grandes compañías prefieren «no publicitar su presencia y actividad en la isla por razones objetivamente justificables, como el embargo de », señalan fuentes empresariales que prefieren guardar el anonimato por «la prudencia y el morbo» que despiertan siempre las relaciones con Cuba.Aumento de las exportacionesAl mismo tiempo, las pymes continúan con sus negocios. Las exportaciones de firmas españolas a Cuba, al mes de octubre pasado, superaban los 800 millones de dólares (más de 555 millones de euros), un crecimiento en lo que va de año de en torno al 30 por ciento, según datos facilitados por el presidente de la Asociación de Empresarios Españoles en Cuba (AEEC), Víctor Moro. Esta organización hace las veces de cámara de comercio porque en la isla están prohibidas.Los principales productos exportados en 2007 fueron maquinaria y equipamiento industrial, vehículos y repuestos, papel, muebles, pinturas y calzado… Mientras que entre los importados ese año aparecían el tabaco, el pescado y el ron, según datos de la Oficina Económica y Comercial de España en La Habana.Aunque resulte «paradójico», las grandes inversiones se produjeron en el momento de «mayor exigencia en democracia y » por parte del Ejecutivo español, subrayan las fuentes diplomáticas. Es decir, durante el gobierno presidido por José María Aznar. Sin embargo, Víctor Moro es de la opinión de que los españoles han estado presentes en la isla «al margen de las relaciones bilaterales» y destaca que la «normalidad» actual «crea un buen clima para el trabajo de las empresas en Cuba».Trabajadores explotadosNo todo es de color rosa. Algunos portavoces de la oposición interna y del exilio en Miami consideran que, en la práctica, los empresarios españoles contribuyen a sostener al régimen castrista, aunque ése no sea su objetivo. Los inversores, a juicio de un destacado activista pro derechos humanos, participan en una «sobreexplotación» de los trabajadores cubanos, que cobran «salarios miserables y no tienen protección sindical». Las relaciones laborales en Cuba no son libres. Los empresarios contratan a los trabajadores cubanos a través del Estado, que les paga los salarios que recibe de los inversores extranjeros a un «precio local».Otro destacado opositor apunta que «no fue lo mismo invertir en la España de Franco que hacerlo ahora en la Cuba de Castro; aquí con las empresas mixtas conviertes a la dictadura en tu socio», y advierte del «riesgo de demandas judiciales» cuando se produzca la transición hacia la democracia.Lo positivo de toda esta situación es que «haya existido la posibilidad de generar recursos y empleos», matiza el diplomático español, que sostiene que tanto los cubanos como sus gobernantes se han beneficiado de las inversiones españolas. Mayores posibilidades habrá para todos sus ciudadanos cuando Cuba sea una verdadera democracia.

The other side of Cuba by car

From Times OnlineSeptember 10, 2008The other side of Cuba by car

The brochure image is of cigars, Castro and Havana. Find a whole new Cuba by hiring a car and heading off

All those salsa-dancing waiters and crumbling cigar factories don't half make for a good photograph. I filled a 2GB memory card with them on my first trip to Havana.

But when I got back, my images looked just like my friend Jo's (who'd been to the city on a day trip from Varadero Beach, her package resort), and like Alex's (who'd stopped in Havana for the night while on a Caribbean cruise), and like Melissa's (who'd flown to the capital for a hedonistic city break of salsa and fat cigars).

I wanted the shots nobody else had: empty sands; green palms as far as the eye can see; and not a cigar tour in sight.

Yes, Havana is sensational. The architecture will move you; the live bolero music in every cafe will have you dancing at three in the afternoon; and the sheer buzz of Habana Vieja will still be ringing in your ears when you climb back on the plane home. But Havana is not the complete picture – it's merely one lovely pixel.Cuba finally goes five-star

Cuba is set to be overrun by glitzy resorts. But it already has a couple of five-star hotels

Beyond the city are unknown beaches fit for the pages of holiday brochures (thankfully, you won't find them in any), colonial cities every bit as handsome as Havana (but full of Cubans, not Gringos), and landscapes so deep (with layer upon layer of banana fields, villages, sugar cane and jungly mountains) that it's like looking into an Escher painting.

I returned to Cuba with two friends to share the driving and took a week-long roadtrip starting in Havana, heading southwest to Cienfuegos, a Unesco World Heritage city, then to Trinidad, a living museum of Spanish colonial times, before relaxing in Ancón – for Mojitos and hammock time.

Within minutes of driving outside the city limits, we were lost. There are no road signs in Cuba – perhaps part of Fidel's plan that all road-users be equal. Even though our expert agent (there aren't many that tackle this part of Cuba) had described how to get onto the highway ('left after the mango crop, then straight past the goat herder'), we were still baffled.

Hidalgo, a cyclist taking refuge beneath a bridge from the blistering heat, helped us out when we pulled over to ask him for directions. Maps scribbled, he held out his palm for some pesos. Fidel's road users may all be equally lost, but clearly some know how to capitalise on the situation.

The A1 highway lay like a concrete table-runner before us. It was eight lanes wide, yet we saw only a smattering of cars (Ladas and the odd 1940s Buick, pumping out smoke from a garden hose acting as a makeshift exhaust pipe).

We forked off, after an hour, to a smaller road, curling through tiny tobacco towns on the way to Cienfuegos. Life here is serene, slow and self-sufficient, a cine movie of horses and carts, women fanning themselves in doorways, and fence posts in soil so fertile, they start sprouting papaya.

So it seemed odd when we passed gaudy billboards screaming 'Patria O Muerte' (Patriotism or Death) and 'Bush, el Fachismo' (you can work that one out for yourselves). These political messages didn't seem to affect people's lives in any way. It's as if is an embarrassing, rich old uncle who everybody has to humour (the type who snorts when he laughs and eats all the sausages at a party) until he totters off this mortal coil and everybody can finally enjoy their inheritance boon.

Cienfuegos was timidly beautiful. This is the spot that Graham Greene's Agent Wormold called 'one of the quietest ports in the world' (Our Man in Havana). It was also a favourite spot for Greene. It's quiet, it's true, but this modesty charmed us after the manic capital. At La Union , we drank icy Cuba Libres in the open-air courtyard bar, feeling like visiting diplomats from another era. Sepia shots on the wall depicted past general managers and scenes from bygone Cienfuegos; if it weren't for the Nokia in the barman's shirt pocket, it could have been 1950.

We ambled across the main plaza, hurrying from the shade of one palm tree to the next. The glorious theatre – Teatro Tomas Terry – and museum have been painstakingly restored and, as in Havana, what amazes are the colours: marigold orange, Barbie pink and every shade of green, from spearmint to newly-laid lawn. On the Malecón, the waterfront drag, kids queued for barbecued pork and cans of Cuban-brand cola, or cycled past on bikes, trying to catch the eye of the girl they fancied. It was a tranquil way to spend two days. We moved on reluctantly.

But if Cienfuegos was lovely, Trinidad was a beauty-pageant stunner. Five hours' drive from the capital, it is what Havana would be if only it could afford to get the decorators in. The architectural palette is made up of those shades that first appeared on colour television sets before they knew how to turn the tone down: mango green, blinding turquoise and canary yellow.

The Roman Catholic church on Sanctisima Trinidad Square is immaculate, family houses are lovingly painted, even the old American cars are in good nick. Hardcore Lonely Planet-ers might call Trinidad 'too pretty' compared with dishevelled Havana, but there's no denying the standard of living is better here.

Until we came to Trinidad I didn't know Cubans could be fat – I thought the low salary would make over-eating impossible. But at Estela, we ate pork chops, black , , grilled fish, chicken legs and giant tomato slabs alongside rotund Cubans, skinnier French tourists and visiting Spaniards.Cuba finally goes five-star

Cuba is set to be overrun by glitzy resorts. But it already has a couple of five-star hotels

* Why you should go to Cuba now

At home in Cuba

Eschew the hotels and take advantage of the country's excellent casas particulares

* You haven't been to Cuba yet?

* Daily Doc: currency in Cuba

* Cuba up in smokes


* Off the beaten track in Cuba

* Our MI5 writer in Cuba

* In search of Cuba's best coral

* You haven't been to Cuba yet?

* A tour of Cuba

A paladar is a family-run, state-sanctioned (the enterprise was only made legal in 1995), authorised so that tourists can experience 'real' Cuba. They can have no more than 12 seats and must function out of the family home. The brilliant part of this set-up is that you might be eating chicken à la Cubana while granny is knitting nearby, or – as in Paladar Estela – you pass through the front room to get to the courtyard restaurant. In Estela's, we nearly tripped over a life-size plastic statue of dying Jesus being held by a weeping Mary. No flying mallards here.

From our hotel balcony in Trinidad, we could see the sea each morning. Live trova bands, shaded squares and street markets had kept us in town so far, but now it was time for a splash in the Caribbean. Ancón – named Cuba's most beautiful beach by boards and locals alike – is just a 15-minute drive from Trinidad.

We stopped first for lunch at El Grille Caribe, an unmissable shack on the only road to Ancón, with a giant lobster sculpture marking the spot. After lunch, we swam in the sea, drank Cristal beers and slept beneath the shade of giant almond trees (a holiday's just not a holiday until you've fallen asleep at four in the afternoon). The beaches were empty save for Cuban families swimming in the late-afternoon sun or a handful of other intrepid tourists (usually French or Spanish) who'd made it here too, in hire cars from Havana.

You might not recognise Cuba in my latest snapshots. In some, it could be an Andalucían city, in others a West Indian island paradise or a Central American jungle. I like them though. Best of all, there's no British tourist in the background smoking a cigar. He's still in Havana.

Travel brief

Go packaged

Trips Worldwide (0117 311 4400, is one of the few UK operators to offer holidays beyond Havana and Cuba's package resorts. A week, with three nights in Havana and four in Trinidad, starts from £1,285pp, including flights from Heathrow and car (staying at the hotels below). Or try Journey Latin America (020 8747 8315,

Go independent

Virgin Atlantic (08705 747747, flies from Gatwick to Havana from £548. Or take a charter from regional airports to Varadero, from where you can easily join the A1 highway to Cienfuegos – compare fares at Santa Isabel ( is a gorgeous courtyard-style hotel in Old Havana; doubles from £87, B&B. La Union ( is the best hotel in Cienfuegos, with a pool and old-fashioned feel; doubles from £45, B&B. Iberostar Grand Hotel ( in Trinidad is a Spanish-owned chain property, but has lovely rooms in a Neo-Classical building; doubles from £82, B&B.

Getting around

Driving in Cuba is easier than the guidebooks would have you believe; petrol stations are plentiful and roads are Tarmacked (though often pot-holed). Rent from Rex across the island (; a week's hire starts from £226. Make sure to travel with plenty of UK cash. Cuban banks add an 11 per cent charge to all exchanges with US dollars or any US-based credit card company (ie, Visa, Mastercard or Amex). UK debit cards are not accepted.

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